Lo studio ha coinvolto 2.000 utenti fumatori e/o diabetici esaminati sulla base di una teoria secondo la quale il fumo provoca accumulo di calcio nell'ippocampo.

Lo studio, pubblicato sulla rivista Radiology , è basato sulla teoria secondo la quale il fumo provoca un accumulo di calcio - nell'ippocampo - in un'area del cervello che è materia grigia e immagazzina esperienze a breve e a lungo termine le informazioni.

Le scansioni sono state eseguite su tutti i partecipanti per verificare se il loro ippocampo contenesse questi accumuli di calcio, noti come calcificazioni. Esther JM de Brouwer, MD, è uno specialista in geriatria presso l'University Medical Center in Olanda e uno degli autori principali dello studio:

"Sappiamo che le calcificazioni nell'ippocampo sono comuni, specialmente con l'aumentare dell'età. Tuttavia, non sapevamo se le calcificazioni nell'ippocampo fossero legate alla funzione cognitiva. "

Il gruppo di ricerca ha studiato 1.991 pazienti con un'età media di 78 anni, tale gruppo è  stato in una clinica specializzata in memoria tra il 2009 e il 2015. I ricercatori hanno esplorato il legame tra ipertensione, diabete, fumo e l'accumulo di calcio sul cervello e come anomalie nella funzione mentale.

Ai partecipanti sono stati anche somministrati test cognitivi e i risultati hanno identificato che 380 - circa un quinto dei partecipanti - avevano le placche di calcio.

Non c'era alcun collegamento tra la presenza o la gravità dell'accumulo di calcio e la funzione cognitiva, che ha sorpreso i ricercatori. Lo stesso Dr de Brouwer ha affermato:

"L'ippocampo è costituito da diversi strati, ed è possibile che le calcificazioni non ne abbiano danneggiato la struttura che è importante per l'archiviazione della memoria. Un'altra spiegazione potrebbe essere la selezione dei nostri partecipanti allo studio, che provenivano tutti da una clinica di memoria ".

Mentre sono previste ulteriori ricerche in questo settore, uno studio precedente ha rilevato un forte legame tra fumo a lungo termine e demenza.

Nel Regno Unito, il sito Web The Alzheimer's Society determina ulteriormente il collegamento e dice:

"Esistono forti prove del fatto che il fumo può aumentare il rischio di sviluppare demenza. Non tutti quelli che fumano avranno la demenza, ma si pensa che smettere di fumare riduca il rischio fino al livello dei non fumatori. Alcune ragioni dietro a questo includono il fatto che le due forme più comuni di demenza, morbo di Alzheimer e demenza vascolare, sono state entrambe collegate a problemi con il sistema vascolare (il cuore e i vasi sanguigni). È noto che il fumo aumenta il rischio di problemi vascolari, tra cui ictus o piccoli sanguinamenti nel cervello, che sono anche fattori di rischio per la demenza. Inoltre, le tossine nel fumo di sigaretta aumentano lo stress ossidativo e l'infiammazione, che sono stati entrambi collegati allo sviluppo della malattia di Alzheimer ".

Secondo il dott. De Brouwer, l'accumulo di placca sul cervello è risultato essere indicativo di una malattia vascolare.

"Pensiamo che il fumo e il diabete siano fattori di rischio. In un recente studio di istopatologia, calcificazioni ippocampali sono risultate essere una manifestazione della malattia vascolare. "

Nel complesso, si ritiene che le persone che fumano abbiano il 50% di probabilità in più di contrarre la demenza mentre invecchiano e attualmente non esiste una cura.

Ci sono 850.000 persone nel Regno Unito che vivono con la condizione odierna secondo l'Alzheimer's Society, una cifra che sembra destinata a salire a un milione entro il 2025. Nella Repubblica d'Irlanda, 55.000 persone sono state diagnosticate con demenza, questa cifra è destinata a salire a 153.000 entro il 2046, mentre negli Stati Uniti 5,5 milioni hanno la malattia.